“Solo un poco más, en la próxima curva”, dijo mi guía Jim, mientras nuestro bote de pesca se lanzaba y rodaba en las agitadas aguas del Mar del Norte. No fue muy tranquilizador. Pero mientras nos tambaleábamos de lado a lado, me recordé a mí mismo que el propósito de nuestro viaje valió la pena. Estábamos re-rastreando un viaje de 230 años de antigüedad que cambió para siempre la perspectiva de la humanidad de la historia de la Tierra, e incluso del tiempo mismo.

Nuestro destino fue Siccar Point. Lo había visitado más temprano ese día, pero a pie. De pie en los acantilados, sobre el punto, a una hora en coche (y un corto paseo costero) al este de Edimburgo, había sentido la innegable sensación de estar en un límite. Muy por debajo, escarpados fragmentos de roca gris se sumergieron en el mar espumoso. Sin embargo, en las cumbres de los acantilados, las rocas adquirieron un tinte rojizo.

Pero para apreciar realmente la maravilla de Siccar Point, probablemente el sitio geológico más famoso del mundo, debes verlo en barco.

De repente, Jim me tocó el hombro. “Más adelante”, señaló. Cuando nos acercamos, comencé a distinguir las capas delatoras del afloramiento. De cerca, el contraste entre las láminas verticales de roca oceánica a lo largo del fondo del acantilado y las capas horizontales de arenisca en lo alto eran claramente visibles.

Allá por 1788, pocas personas entendieron la importancia de ese contraste. Fue necesario que un pensador de la Ilustración, el agricultor de 62 años James Hutton, que hizo este viaje alrededor de Siccar Point hace más de dos siglos, se diera cuenta de que demostraba la existencia del “tiempo profundo”.

Mucho antes de que llegara Hutton, Siccar Point era un sitio de importancia histórica y geográfica. Más de 1.000 años antes, los antiguos britanos construyeron una pequeña fortaleza en la colina para avisar a los invasores del norte. Pero nadie se había dado cuenta de cómo Siccar Point ilustraba la historia de la Tierra misma.

De hecho, casi todos en la sociedad del siglo XVIII todavía creían que la Tierra tenía entre 4,000 y 10,000 años de antigüedad, una estimación basada en interpretaciones bíblicas literales. Hutton creía que la Tierra era mucho más antigua. Fue una realización que cambiaría el curso de la ciencia.

Al igual que muchas figuras clave de la Ilustración escocesa del siglo XVIII, como el economista Adam Smith, el filósofo David Hume y el poeta Robert Burns, Hutton era un erudito. Nacido en 1726, se matriculó como estudiante de clásicos en la Universidad de Edimburgo con solo 14 años, ya los 23 obtuvo un título médico en la Universidad de Leiden en Holanda y un creciente interés en la química. Un par de años más tarde, descubrió cómo aislar el cloruro de amonio del hollín. Comenzó un negocio de fabricación para su uso en sales aromatizantes, teñido y trabajos en metal, proporcionándole riqueza para toda la vida.

Nadie se había dado cuenta de cómo Siccar Point ilustraba la historia de la Tierra misma

Pero en medio de este éxito profesional, la vida personal de Hutton había empeorado. Percibido como un hombre de “carácter flojo” dentro de la clase alta de la sociedad de Edimburgo después de engendrar a un hijo ilegítimo, se retiró a una serie de granjas cerca de la frontera escocesa-inglesa que había heredado de su padre. Esto comenzó una fascinación por la agricultura que luego describió como “el estudio de mi vida”. La agricultura convirtió su mente siempre inquisitiva en los procesos que formaron la Tierra y la edad de la Tierra misma.

“Una de las dificultades que enfrentó fue mucha erosión del suelo”, dijo Colin Campbell, director ejecutivo del centro de investigación The James Hutton Institute. “Siempre se estaba preguntando cómo mantener el suelo sobre la tierra y evitar que desaparezca en las tormentas de lluvia en los ríos. Pero comenzó a darse cuenta de que había un proceso de renovación, por lo que, aunque la tierra se lavaría, con el tiempo se formaría un nuevo suelo, y este ciclo requería mucho tiempo “.

Hutton había empezado a comprender que la tierra estaba esculpida y conformada por procesos graduales, todos operando a lo largo de inmensos escalas de tiempo mucho más que unos pocos miles de años. Después de pasar décadas observando y juntando lentamente sus pensamientos, presentó sus hallazgos en 1785 a un pequeño grupo académico de filósofos en la Royal Society of Edinburgh.

Fue bien recibido. Pero para convencer a un público más amplio, Hutton sabía que necesitaba más evidencia.

Partió alrededor de Escocia en busca de paisajes con uniones claras o inconformidades, que creía que representaban lagunas en el tiempo entre las diferentes características geológicas. Cuanto más visualmente llama la atención el contraste, más fácil era ver que estas características se habían creado por separado durante períodos de tiempo enormes, incluso con muchos millones de años de diferencia.

Tan pronto como Hutton puso los ojos en Siccar Point, supo que había encontrado lo que había estado buscando. Como su compañero ese día, el filósofo y matemático John Playfair, describió más tarde el momento: “La mente parecía volverse mareada al mirar tan atrás en el abismo del tiempo”.

La corazonada de Hutton era correcta. Hoy sabemos que la roca oceánica gris se formó hace unos 435 millones de años. Con el tiempo, las capas de barro en el fondo del mar se endurecieron, se inclinaron verticalmente, se elevaron por encima de las olas y luego se erosionaron lentamente para revelar las capas.

Pero pasaron otros 65 millones de años antes de que se formara la arenisca. Esto sucedió en un período climático muy diferente, cuando Escocia era una región tropical situada justo al sur del ecuador. Los ríos de la estación lluviosa depositaron lentamente las arenas del desierto sobre la roca grauvaca, con el tiempo las consolidaron en piedra.

“Hutton se dio cuenta de que la formación y el movimiento de estas rocas para crear la línea costera que vemos en Siccar Point no podría ocurrir en cataclismos repentinos durante años o décadas”, dijo Iain Stewart, geólogo de la Universidad de Plymouth. “Él entendió este concepto de tiempo profundo: que necesita decenas de millones de años para efectuar grandes cambios en el planeta. Y esto está perfectamente ilustrado por la discordancia entre estas capas de rocas oceánicas y terrestres “.

Las ideas de Hutton comenzaron a generalizarse a principios del siglo XIX después de que Playfair publicara su libro de 1802 Ilustraciones de la teoría huttoniana de la tierra, resumiendo las teorías de su amigo. Incluido fue una ilustración de Siccar Point.

Varias décadas más tarde, el geólogo Sir Charles Lyell escribió los tres Principios de geología, que en aquel entonces eran pioneros, llevando las ideas revolucionarias de Hutton al público en general y proponiendo una edad indefinidamente larga para la Tierra.

“El propio Hutton, durante su vida, fue famoso por dar estas conversaciones impenetrables”, dijo Stewart. “Gran parte de su escritura también es bastante impenetrable. Pero para Playfair, y más tarde para Lyell, la lógica de su pensamiento era bastante convincente, y jugaron un papel clave en popularizarlo y lograr que la gente aceptara la longevidad de la historia de la Tierra “.

Si crees que la Tierra tiene solo 4000 años, no hay mucho tiempo para la selección natural y la evolución

Estas ideas influenciaron fuertemente a un joven Charles Darwin, proporcionando gran parte de la base de su pensamiento que finalmente condujo a la Teoría de la Evolución. “Si crees que la Tierra tiene solo 4000 años, no hay mucho tiempo para la selección natural y la evolución”, explicó Campbell. “Pero si crees que el mundo tiene millones y millones de años, te da todo el tiempo que necesitas para la evolución. Es por eso que Hutton realmente tuvo un impacto masivo en términos del pensamiento de la gente en los siglos venideros “.

Hutton nunca fue testigo del legado dejado por sus ideas. Murió en 1797 a la edad de 70 años, nueve años después de su visita a Siccar Point. Misteriosamente para uno de los mejores científicos de Escocia, su muerte apenas fue conmemorada y fue enterrado en una tumba sin nombre. Pasaron otros 100 años antes de que un grupo de geólogos recaudara los fondos para erigirle una lápida.

“Nadie sabe por qué sucedió esto”, dijo Campbell. “Pudo haber una serie de razones: no estaba casado, tenía un hijo ilegítimo. Algunas personas dicen que bebió mucho y se hizo mujer, pero que en parte puede ser un mito. Lejos de su genio científico, hay mucha historia personal inexplicable con Hutton “.

Aún así, en cuestión de décadas, las ideas de Hutton habían influido en la cultura popular y se habían vuelto ampliamente aceptadas, incluso por la Iglesia de Inglaterra.

Mucho de esto se debe no solo a Hutton, sino al propio Siccar Point.

“Es un contraste tan obvio y masivo en términos no solo del ángulo sino del color de las rocas, y eso no deja lugar a que nadie discuta al respecto”, dijo Campbell. “Resume tan bien todas las teorías de Hutton de una manera importante, y creo que esa es una de las razones por las que es tan importante”.