Casi al mismo tiempo que la medicina árabe floreció, se estableció la primera escuela de medicina organizada en Europa en Salerno, en el sur de Italia. Aunque la escuela de Salerno no produjo un genio brillante ni un descubrimiento sorprendente, fue la destacada institución médica de su tiempo y la matriz de las grandes escuelas medievales que pronto se fundarían en Montpellier y París, en Francia, y en Bolonia y Padua, en Italia. Salerno atrajo a académicos de cerca y de lejos. Notablemente liberal en algunos de sus puntos de vista, Salerno admitió a mujeres como estudiantes de medicina. La escuela le debía mucho al ilustrado emperador del Sacro Imperio Romano Federico II , quien decretó en 1221 que nadie debería practicar la medicina hasta que los maestros de Salerno lo aprobaran públicamente.

La escuela de Salernitan también produjo una literatura propia. El trabajo más conocido, de fecha incierta y de autoría compuesta, fue elRegimen Sanitatis Salernitanum (“Guía Salernitano para la Salud”). Escrito en verso, apareció en numerosas ediciones y fue traducido a muchos idiomas. Entre sus coplas frecuentemente citados se encuentra lo siguiente:

Usa tres médicos todavía, primero Doctor Quiet,

Próximo Doctor Merryman y Doctor Diet.

Salerno cedió su lugar como la principal escuela de medicina de Europa para Montpellier alrededor de 1200.John de Gaddesden, el modelo para el “doctour de physick” en Geoffrey Chaucer Canterbury Tales , fue uno de los estudiantes de inglés allí. Que él confió en la astrología y en la doctrina de los humores es evidente porla descripciónde Chaucer :

Bueno, ¿podría él adivinar el ascenso de la estrella?

Donde se establecieron las fortunas de su paciente.

Él conocía el curso de cada enfermedad,

Si fuera de frío o calor o húmedo o seco.

Los médicos medievales analizaron los síntomas, examinaron las excreciones e hicieron sus diagnósticos . Luego pueden recetarle dieta, descansar, dormir, hacer ejercicio o bañarse, o pueden administrarle eméticos y purgantes o sangrar al paciente. Los cirujanos podrían tratar fracturas y dislocaciones, reparar hernias y realizar amputaciones y algunas otras operaciones. Algunos de ellos prescribieron opio, mandragora o alcohol para amortiguar el dolor. El parto se dejó a las parteras, que confiaron en el folclore y la tradición.

Grandes hospitales fueron establecidos durante la Edad Media por fundaciones religiosas, y las enfermerías estaban unidas a abadías, monasterios, prioratos y conventos. Los médicos y las enfermeras de estas instituciones eran miembros de órdenes religiosas y combinaban la curación espiritual con la física.