Si la relación capital-trabajo fuera el único determinante del crecimiento, entonces el desempeño económico sería fácil de manipular. El comunismo y otras formas de dictadura no necesariamente fallarían, porque una economía controlada por el gobierno es al menos tan capaz de dejar de lado la producción para la inversión como lo es una economía que permite un gran sector privado. La solución al subdesarrollo sería simple, porque las transferencias de capital a los países subdesarrollados serían suficientes para elevar sus niveles de vida.

El hecho de que los sistemas sociales sean importantes para el crecimiento económico hace que el problema del subdesarrollo sea mucho más complejo. También significa que las variables no económicas afectan el desempeño económico.

Sistemas sociales que fallan

El comunismo no es el único sistema social que falla. Ralph Peters, un teniente coronel retirado que anteriormente pertenecía a la inteligencia del ejército de EE. UU., Identificó siete “factores de falla” que, según él, caracterizan a los estados con bajo rendimiento.

-Restricciones al libre flujo de información.
-El sometimiento de las mujeres.
-Incapacidad para aceptar la responsabilidad por fallas individuales o colectivas.
-La familia extendida o clan como la unidad básica de la organización social.
-Dominación por una religión restrictiva.
-Una baja valoración de la educación.
-Bajo prestigio asignado al trabajo.

Algunas de las naciones africanas más pobres sufren de casi todas estas características. Muchos países árabes tienen estos problemas, y aparte de la riqueza petrolera, sus economías son primitivas como resultado.

China no tiene muchas de las características de los estados fallidos, pero tiene fuertes restricciones en el flujo de información. Peters cree que esto creará desafíos para China, ya sea que conduzca a un crecimiento económico reducido o a una revolución que cambie las políticas del gobierno que restringen los flujos de información.

Bruce Bueno de Mesquita y Hilton L. Root argumentan que la autocracia juega un papel crítico en el subdesarrollo. Diferencian entre un gobierno que tiene una amplia base de poder (un gobierno inclusivo) y un gobierno con una base de poder limitada (una autocracia). Muestran que el líder de una autocracia permanece en el poder por más tiempo si hay menos desarrollo económico. Los autócratas canalizan la ayuda exterior a sus electores y seguidores, lo que estabiliza el régimen pero hiere al país.

Richard Roll y John Talbott compararon el desempeño económico en los países antes y después de los principales cambios políticos. Descubrieron que

Cuando los países emprenden un cambio democrático, como deponer a un dictador, disfrutan de un impulso dramático en el crecimiento económico, que persiste durante al menos dos décadas. En contraste, un evento antidemocrático es seguido por una reducción en el crecimiento.
Muchos científicos sociales han notado que la democracia y el crecimiento económico tienden a estar relacionados. Sin embargo, en teoría, esto podría deberse a una relación en la que el crecimiento económico causa la democracia. Sin embargo, el enfoque Roll-Talbott muestra que existe una relación causal que va del sistema político al crecimiento económico.

Sistemas sociales que triunfan

Otra perspectiva sobre los sistemas sociales se proporciona al observar los sistemas que tienen éxito. El físico David Brin argumenta que los sistemas exitosos se caracterizan por reglas que permiten que surjan nuevas ideas y compitan con viejas ideas, con la mejor ganancia de ideas.

Considere cuatro maravillas de nuestra era: la ciencia, la democracia, el sistema de justicia y mercados justos … durante años, las reglas se han ajustado en cada uno de estos campos de actividad, para reducir las trampas y dejar que la calidad o la verdad ganen gran parte del hora. Al aprovechar la competitividad humana, en lugar de suprimirla, estos “ámbitos de rendición de cuentas” alimentaron gran parte de nuestra riqueza y libertad sin precedentes.
Brin señala que cada uno de estos ámbitos permite una oposición y un debate vigorosos. En cada caso, existe un proceso bien aceptado para resolver conflictos y llegar a una resolución. El resultado es que las nuevas ideas y métodos se generan, tamizan y evalúan. Con las mejores ideas sobreviviendo, la mejora es continua.

El progreso requiere tanto fracaso como éxito. Si una empresa ineficiente no puede fallar, habrá menos recursos disponibles para compañías exitosas.

Hay un impulso político para “proteger empleos”. A medida que las industrias se vuelven más eficientes, esto es difícil. Por ejemplo, la productividad de la granja sigue aumentando, de modo que aumenta la cantidad de personas que pueden alimentarse por agricultor. La economía necesita menos agricultores y las personas pueden ser empleadas de forma más productiva en otras ocupaciones. Sin embargo, esto crea presión política para “salvar la granja familiar”. Como resultado, los Estados Unidos y la mayoría de los países europeos gastan cantidades enormes en subsidios a los agricultores. La mayoría de los aranceles y otras restricciones comerciales están motivados por la presión política para mantener a las personas que trabajan en sectores donde ya no se necesitan.

El papel del gobierno

Los economistas tienen fuertes opiniones sobre el papel apropiado del gobierno. No todos están de acuerdo, pero en la mayoría de los casos los economistas quieren que el gobierno desempeñe un papel que promueva el crecimiento.