La declaración de hambruna de esta semana en partes de Sudán del Sur muestra que si bien la escasez de calabazas y lechugas en Europa capturó la atención de los medios, es importante mantener las cosas en perspectiva. El resto del mundo continúa luchando contra los desequilibrios alimentarios duraderos causados ​​por el clima extremo, las guerras y los cambios de régimen, y otros impactos geopolíticos.

En el siglo 20, 70 a 80 millones de personas murieron como resultado de grandes hambrunas. Antes de 1965, 66 millones de personas murieron a causa de nueve hambrunas en la entonces Unión Soviética, India y China, notablemente en el “Gran Salto Adelante” de Mao Zedong. Pero en la última parte del siglo, las crisis alimentarias se concentraron más en el África Subsahariana; 34 de 65 hambrunas estaban en esta región.

Sin embargo, la escala de las hambrunas individuales ha disminuido constantemente gracias a una mejor infraestructura, una mayor intervención internacional y el uso de cultivos genéticamente modificados.

La vulnerabilidad a la hambruna se ha eliminado virtualmente en el resto del mundo, con la excepción de Corea del Norte. El hambre también sigue haciendo mella en el sur de Asia, mientras que América Latina tiene el récord más exitoso en el mundo en desarrollo en el aumento de la seguridad alimentaria.

Sin embargo, los problemas persisten. Unos 795 millones de personas sufren de desnutrición crónica, incluidos 780 millones en los países en desarrollo. Aunque ha habido una mejora, el menor progreso se ha logrado en los países subsaharianos, donde más de uno de cada cuatro sigue desnutrido.

Venezuela todavía está sumida en el empeoramiento de una crisis de escasez de alimentos, represión política y subidas de precios paralizantes, al borde de la hiperinflación. Las encuestas muestran que la mayoría de los venezolanos cree que el país está mal administrado, ya que se enfrentan a la escasez diaria de alimentos y medicinas, el aumento de la delincuencia y la inflación de tres dígitos. Venezuela importa casi todo, pagado con la disminución de los ingresos del petróleo.

Esta semana se declaró una hambruna en partes de Sudán del Sur, la primera en ser anunciada en cualquier parte del mundo en seis años. El gobierno y la ONU informan que unas 100.000 personas se están muriendo de hambre, y un millón más al borde de la hambruna causada por la guerra civil y el colapso económico.

Las agencias de ayuda, incluido el Programa Mundial de Alimentos de la ONU, y el fondo infantil Unicef, dijeron que 4.9 millones de personas, más del 40% de la población de Sudán del Sur, necesitan alimentos con urgencia.

Para enfrentar los desequilibrios mundiales en el largo plazo, el Banco Mundial dice que el mundo necesita producir un 50% más de alimentos para alimentar a 9.000 millones de personas para 2050, pero el cambio climático podría reducir el rendimiento de los cultivos en más del 25%. Dice que la tierra, la biodiversidad, los océanos, los bosques y otras formas de capital natural se están agotando a un ritmo sin precedentes.

El Punditry se ejerce seriamente sobre la escasez mundial de alimentos, que es bastante real, pero no un acto de la naturaleza o un resultado de una falla del mercado. Más bien, surge de las fallas combinadas del gobierno y con resultados que son potencialmente catastróficos.

Paul Krugman sugiere que esto se debe principalmente a estas razones: nueva demanda de alimentos por parte de China; el alto precio del petróleo; mal tiempo en áreas agrícolas importantes (particularmente Australia); y la reducción de las tierras de cultivo disponibles para cultivar alimentos, a favor del cultivo de biocombustibles, a los efectos de fuentes de energía alternativas (supuestamente) ambientalmente seguras, como el etanol.

La solución propuesta por Krugman para estos problemas es que entreguemos más de nuestro dinero al gobierno, para que pueda resolver el problema que el mercado aparentemente no puede resolver.

Y ahora, la verdadera historia.

Independientemente de si uno piensa que los factores enumerados anteriormente juegan un papel en la escasez mundial de alimentos, de hecho hay dos temas de importancia primaria relacionados con la escasez de alimentos y los costos de los alimentos que Krugman no menciona y puede que no sepa.

Primero, la causa subyacente de cualquier escasez es la falta de un mercado libre, ya que la escasez genuina no puede aparecer en un mercado libre. En cambio, si bien los precios de los bienes probablemente subirían al inicio de la reducción de los suministros, los bienes en cuestión siempre estarían disponibles a algún precio; y cuanto mayor sea el precio, más aumentará la oferta para satisfacer la demanda, lo que luego reduciría el precio.

Si tuviéramos mercados mundiales libres, la comida se exportaría de algunos países, como Estados Unidos y Europa, donde abundan los alimentos, a países donde se necesita. Esto se debe a que sería rentable enviar productos a áreas necesitadas como África, donde la escasez hacía subir los precios.