En el siglo XIX, la hegemonía llegó a denotar el “predominio o predominio social o cultural, el predominio de un grupo dentro de una sociedad o medio”. Más tarde, podría usarse para referirse a “un grupo o régimen que ejerce una influencia indebida dentro de una sociedad”. Además, podría ser utilizado para el predominio geopolítico y cultural de un país sobre otros, de lo cual se derivó el hegemonismo, como en la idea de que las Grandes Potencias pretendían establecer la hegemonía europea sobre Asia y África.

En la teoría de las relaciones internacionales, la hegemonía denota una situación de gran asimetría material a favor de un estado, que tiene suficiente poder militar para derrotar sistemáticamente a cualquier posible contendiente en el sistema, controla el acceso a las materias primas, recursos naturales, capital y mercados, tiene ventajas competitivas en la producción de bienes de valor agregado, genera una ideología aceptada que refleja este status quo; y está funcionalmente diferenciado de otros estados en el sistema, y ​​se espera que proporcione ciertos bienes públicos tales como la seguridad o la estabilidad comercial y financiera.

La teoría marxista de la hegemonía cultural, asociada particularmente con Antonio Gramsci, es la idea de que la clase dominante puede manipular el sistema de valores y las costumbres de una sociedad, para que su visión se convierta en la visión del mundo (Weltanschauung): en palabras de Terry Eagleton, “Gramsci normalmente usa la palabra hegemonía para referirse a las formas en que un poder gobernante gana el consentimiento a su dominio de aquellos a quienes subyuga “.  En contraste con el gobierno autoritario, la hegemonía cultural “es hegemónica solo si los afectados por ella también aceptan y luchan por su sentido común”.

La antigua Grecia bajo la hegemonía de Tebas, 371-362 aC
En el imperialismo cultural, el estado líder dicta la política interna y el carácter social de los estados subordinados que constituyen la esfera de influencia hegemónica, ya sea por un gobierno interno patrocinado o por un gobierno externo instalado.

Siglo XX

A principios del siglo XX, como a finales del siglo XIX, se caracterizó por múltiples Grandes Poderes pero no por hegemón global. La Primera Guerra Mundial debilitó al más fuerte de los Poderes Imperiales, Gran Bretaña, pero también fortaleció a los Estados Unidos y, en menor medida, a Japón. Ambos gobiernos de estos estados siguieron políticas para expandir sus esferas regionales de influencia, los EE. UU. En América Latina y Japón en el este de Asia. Francia, el Reino Unido, Italia, la Unión Soviética y más tarde la Alemania nazi (1933-1945) mantuvieron políticas imperialistas basadas en esferas de influencia o intentaron conquistar territorios, pero ninguna alcanzó el estatus de potencia hegemónica global.

Después de la Segunda Guerra Mundial, las Naciones Unidas se establecieron y las cinco potencias mundiales más fuertes (China, Francia, Reino Unido, EE. UU. Y la URSS) obtuvieron asientos permanentes en el Consejo de Seguridad de la ONU, el órgano decisorio más poderoso de la organización. Después de la guerra, los EE. UU. Y la URSS fueron las dos potencias mundiales más fuertes y esto creó una dinámica de poder bipolar en los asuntos internacionales, comúnmente conocida como Guerra Fría. El conflicto hegemónico fue ideológico, entre el comunismo y el capitalismo, así como geopolítico, entre los países del Pacto de Varsovia (1955-1991) y los países de la OTAN / SEATO / CENTO (1949-presente). Durante la Guerra Fría, ambos hegemones compitieron entre sí directamente (durante la carrera de armamentos) e indirectamente (a través de guerras de poder). El resultado fue que muchos países, por remotos que fueran, se vieron arrastrados al conflicto cuando se sospechaba que las políticas de sus gobiernos podían desestabilizar el equilibrio de poder. Reinhard Hildebrandt llama a esto un período de “doble-hegemonía”, donde “dos estados dominantes han estado estabilizando sus esferas de influencia europeas contra y uno al lado del otro”. Las guerras de poderes se convirtieron en campos de batalla entre fuerzas apoyadas directa o indirectamente por el poderes hegemónicos e incluyeron la Guerra de Corea, la Guerra Civil de Laos, el conflicto árabe-israelí, la Guerra de Vietnam, la Guerra de Afganistán, la Guerra civil angoleña y las Guerras civiles de Centroamérica.

Tras la disolución de la Unión Soviética en 1991, Estados Unidos era el único poder hegemónico del mundo,

Siglo XXI

Desde el final de la Guerra Fría se han presentado varias perspectivas sobre si Estados Unidos era o sigue siendo un hegemón. Los politólogos estadounidenses John Mearsheimer y Joseph Nye han argumentado que Estados Unidos no es un verdadero hegemón porque no tiene los recursos financieros ni militares para imponer una hegemonía formal, formal y global. Por otro lado, Anna Cornelia Beyer, en su libro sobre antiterrorismo, argumenta que la gobernanza global es un producto del liderazgo estadounidense y lo describe como un gobierno hegemónico.

El político socialista francés Hubert Védrine en 1999 describió a Estados Unidos como una hiperpotencia hegemónica, debido a sus acciones militares unilaterales en todo el mundo.