El pensamiento médico había llegado a esta etapa y había descartado parcialmente las concepciones basadas en la magia y la religión para el 460 a. C. , el año en que se dice que Hipócrates nació. Aunque ha sido llamado el padre de la medicina, poco se sabe de su vida, y de hecho puede haber habido varios hombres de este nombre, o Hipócrates puede haber sido el autor de algunos, o ninguno, de los libros que componen elColección Hipocrática ( Corpus Hippocraticum ). Los escritores antiguos sostenían que Hipócrates enseñaba y practicaba medicina enPorque , la isla de su nacimiento, y en otras partes de Grecia, incluida Atenas, y que murió a una edad avanzada.

Si Hipócrates fue un hombre o varios, las obras que se le atribuyen marcan el escenario en la medicina occidental donde la enfermedad se consideraba un fenómeno natural en lugar de sobrenatural y se alentaba a los médicos a buscar las causas físicas de la enfermedad. Algunas de las obras, especialmente laAphorismi ( Aforismos ), fueron utilizados como libros de texto hasta el siglo XIX. El primer y más conocido aforismo es “La vida es corta, el arte es largo, la ocasión es repentina y peligrosa, la experiencia es engañosa y el juicio es difícil” (a menudo abreviada con la etiqueta latina “Ars longa, vita brevis”). Esto es seguido por breves comentarios sobre enfermedades y síntomas, muchos de los cuales siguen siendo válidos.

El termómetro y el estetoscopio no se conocían entonces, ni tampoco Hipócrates empleó ninguna ayuda para el diagnóstico más allá de sus propios poderes de observación y razonamiento lógico. Tenía una extraordinaria habilidad para predecir el curso de una enfermedad, y puso más énfasis en el resultado esperado o el pronóstico de una enfermedad que en su identificación o diagnóstico . No tenía paciencia con la idea de que la enfermedad era un castigo enviado por los dioses. Escritura deepilepsia , entonces llamada “la enfermedad sagrada”, dijo, “no es más sagrada que otras enfermedades, pero tiene una causa natural, y su supuesto origen divino se debe a la inexperiencia humana. Toda enfermedad “, continuó,” tiene su propia naturaleza y surge de causas externas “.

Hipócrates notó el efecto de la comida, de la ocupación y especialmente del clima en la enfermedad, y uno de sus libros más interesantes, titulado De aëre, aquis et locis (Aire, Aguas y Lugares ), hoy se clasificaría como un tratado sobre ecología humana . Siguiendo esta línea de pensamiento, Hipócrates afirmó que “nuestras naturalezas son los médicos de nuestras enfermedades” y abogó por que se fomente esta tendencia a la cura natural. Puso mucho énfasis en la dieta y el uso de pocas drogas. Sabía bien cómo describir la enfermedad de forma clara y concisa y registraba los fracasos y los éxitos; vio la enfermedad con el ojo del naturalista y estudió a todo el paciente en su entorno .

Quizás el legado más grande de Hipócrates es la carta deconducta médica incorporada en el llamadoJuramento hipocrático , que ha sido adoptado como un patrón por los médicos a través de las edades:

Juro por Apolo el médico, y Asclepio, y por la Salud, y por todas las curas, y por todos los dioses y diosas … contarle a este que me enseñó este Arte igualmente querido como a mis padres, para compartir mi sustancia con él, y aliviar sus necesidades si es necesario; mirar a su descendencia en la misma medida que mis propios hermanos, y enseñarles este arte, si desean aprenderlo, sin honorarios ni estipulaciones; y que por precepto, conferencia y cualquier otro modo de instrucción, impartiré un conocimiento del Arte a mis propios hijos, y a los de mis maestros, ya los discípulos obligados por una estipulación y juramento de acuerdo con la ley de la medicina, pero a ninguno otros. Seguiré ese sistema de régimenque, de acuerdo con mi capacidad y juicio, considero en beneficio de mis pacientes, y me abstengo de todo lo que sea perjudicial y malicioso. No daré medicina mortal a nadie si me lo piden, ni sugiero ningún consejo de este tipo; y de la misma manera no le daré a una mujer el pesario de abortar … En las casas en que entre, iré a ellas para el beneficio de los enfermos, y me abstendré de todo acto voluntario de malicia y corrupción; y, más allá de la seducción de mujeres y hombres, de hombres libres y esclavos. Lo que, en relación con mi práctica profesional o no, en relación con él, veo u oigo, en la vida de los hombres, de la que no se debe hablar en el extranjero, no divulgaré, como si todo eso se mantuviera en secreto .

No es estrictamente un juramento, sino un código o ideal ético , un llamado a la conducta correcta. En una u otra de sus muchas versiones, ha guiado la práctica de la medicina en todo el mundo durante más de 2.000 años.