Los ultra ricos de Roma llevaron sus viajes de fin de semana a la fiesta. Poderosos estadistas construyeron lujosas villas en su playa, con spas climatizados y piscinas con mosaicos de mosaicos donde podían satisfacer sus más salvajes deseos. Un residente incluso encargó un ninfeo : una gruta privada rodeada de estatuas de mármol, dedicada exclusivamente al “placer terrenal”.  

Hace más de 2.000 años, Baia era la ciudad de Las Vegas del Imperio Romano, una ciudad turística a unos 30 km de Nápoles, en la costa oeste de caldera de Italia, que satisfacía los caprichos de los poetas, los generales y todos los demás. El gran orador Cicerón compuso discursos de su retiro junto a la bahía, mientras que el poeta Virgilio y el naturalista Plinio mantenían residencias al alcance de los rejuvenecedores baños públicos.

También fue el lugar donde vinieron los ricos y poderosos para llevar a cabo sus asuntos ilícitos.

“Hay muchos relatos de intrigas asociadas con Baia”, dijo John Smout, un investigador que se asoció con arqueólogos locales para estudiar el sitio. Corre el rumor de que Cleopatra escapó en su bote de Baia después de que Julio César fue asesinado en 44 aC, mientras que Julia Agrippina tramó la muerte de su esposo Claudio en Baia para que su hijo Nerón pudiera convertirse en emperador de Roma.

“Ella envenenó a Claudius con hongos mortales”, explicó Smout. “Pero de alguna manera sobrevivió, por lo que esa misma noche, Agripina consiguió que su médico le administrara un enema de calabaza silvestre venenosa, lo que finalmente funcionó”.

Las aguas minerales y un clima templado atrajeron por primera vez la nobleza de Roma a Baia en la segunda mitad del siglo II a. C., y la ciudad era conocida como los Campos Flégéan (o “en llamas”), llamados así por las calderas que marcan la región .

Era el lugar donde los ricos y poderosos venían a llevar a cabo sus asuntos ilícitos

“Visité el sitio como un niño y el guía empujó un paraguas en el suelo y salió vapor y lava”, recordó Smout.

Las calderas fueron veneradas por los antiguos griegos y romanos como entradas al inframundo, pero también impulsaron una serie de avances tecnológicos: la invención local de cemento impermeable, una mezcla de cal y roca volcánica, estimuló la construcción de cúpulas aireadas y fachadas de mármol, así como estanques de peces privados y lujosas casas de baño.

Pero dada la pecaminosa reputación de Baia, quizás sea apropiado que la abundancia de actividad volcánica en el área también sea su caída. Durante varios siglos, el bradiseísmo, el aumento y caída gradual de la superficie de la Tierra causado por la actividad hidrotermal y sísmica, hizo que gran parte de la ciudad se hundiera en una tumba acuosa, donde aún se encuentra hoy en día.

El interés turístico en la costa, que alguna vez fue popular, solo se renovó en la década de 1940 cuando un piloto compartió una foto aérea de un edificio justo debajo de la superficie del océano. Pronto, los geólogos se quedaron perplejos con las perforaciones que dejaron los moluscos en las ruinas encontradas cerca de la costa, señales reveladoras de que partes de la ladera se habían sumergido una vez bajo el nivel del mar. Dos décadas después, los oficiales italianos encargaron un submarino para inspeccionar las partes submarinas de la ciudad.

Lo que encontraron fue fascinante: desde la época romana, la presión subterránea ha provocado que la tierra que rodea Baia suba y baje continuamente, empujando las antiguas ruinas hacia la superficie del mar antes de tragarlas lentamente de nuevo, una especie de purgatorio geológico.

Las ruinas debajo de la superficie del mar eran la provincia de unos pocos arqueólogos intrépidos hasta hace poco. El sitio arqueológico subacuático no fue formalmente designado como área marina protegida y hasta 2002, que es cuando se abrió al público. Desde entonces, la tecnología de escaneo 3D y otros avances en arqueología marina han ofrecido vislumbres por primera vez en este capítulo de la antigüedad: buceadores, historiadores y fotógrafos han capturado rotondas y pórticos sumergidos, incluido el famoso Templo de Venus (no un templo, sino un sauna termal) – descubrimientos que a su vez han proporcionado pistas sobre el libertinaje más escandaloso de Roma.

Debido a la ondulación de la corteza terrestre, estas ruinas en realidad se encuentran en aguas relativamente poco profundas, a una profundidad promedio de 6 m, lo que permite a los visitantes ver algunas de sus misteriosas estructuras submarinas desde un barco con fondo de vidrio o videobarca . Los centros de buceo locales como el Centro Sub Campi Flegreo (que se asoció con la BBC en un documental reciente sobre Baia) también ofrecen excursiones de buceo y buceo en la ciudad sumergida a pocos kilómetros en el mar Tirreno. En un día tranquilo, los visitantes pueden ver columnas romanas, caminos antiguos y plazas elaboradamente pavimentadas. Las estatuas de Octavia Claudia (la hermana del emperador Claudio) y Ulises marcan la entrada a grutas submarinas, sus brazos extendidos salpicados de percebes.

También hay mucho que ver por encima de la línea de flotación. De hecho, muchas de las esculturas sumergidas son en realidad réplicas; los originales se pueden encontrar en la colina del Castillo Baia, donde la Superintendencia Arqueológica de Campania administra un museo de reliquias sacadas del mar. Muchas ruinas romanas sobre el suelo también son visibles en el Parco Archeologico delle Terme di Baia , la parte de la antigua ciudad que todavía se encuentra sobre el nivel del mar. Excavado en la década de 1950 por Amedeo Maiuri, el arqueólogo que también desenterró Pompeya y Herculano, el el sitio histórico terrestre presenta los restos de terrazas de mosaicos y casas de baños con cúpulas.

Rodeando el Parco Archeologico delle Terme di Baia, la moderna Baia es una sombra de su antigua magnificencia, aunque aún captura el espíritu de la ociosidad y el placer. En estos días, la costa que una vez estuvo salpicada de mansiones y casas de baños cuenta con un pequeño puerto deportivo, un hotel y un puñado de restaurantes de mariscos que bordean una estrecha carretera que va hacia el noreste hacia Nápoles.

El tiempo puede estarse agotando para ver esta reliquia perdida de la opulencia de la antigua Italia: los sismólogos predicen una mayor actividad volcánica a lo largo de la costa de Baia en el futuro cercano, volviendo a la incertidumbre el destino de la ciudad. Veinte pequeños terremotos se registraron en la zona este año pasado, y las conversaciones en los últimos años han abordado el cierre permanente de las ruinas hundidas a los visitantes.

Por ahora, sin embargo, los visitantes pueden buscar en esta ciudad submarina una entrada oculta, si no al inframundo, al menos a algunos tesoros subterráneos espectaculares.

 

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