La transición de la magia a la ciencia fue un proceso gradual que duró siglos y hay pocas dudas de queLa antigua Grecia heredó mucho de Babilonia y Egipto, e incluso de la India y China. Los lectores modernos de los cuentos homéricos La Ilíada y la Odisea bien pueden estar desconcertados por la estrecha distinción entredioses y humanos entre los personajes y entre los hechos históricos y la fantasía poética en la historia. Se dice que dos personajes, los cirujanos militares Podaleirius y Machaon, fueron hijos deAsclepio , el dios de la medicina. El divino Asclepio pudo haberse originado en un Asclepio humano que vivió alrededor de 1200 AC y se dice que realizó muchos milagros de curación.

Asclepio fue adorado en cientos de templos en toda Grecia, cuyos restos aún se pueden ver en Epidauro, Cos, Atenas y en otros lugares. A estos centros turísticos u hospitales, las personas enfermas acudieron al ritual de curación conocido comoincubación , o sueño del templo. Se acostaron a dormir en el dormitorio, o abatón , y fueron visitados en sus sueños por Asclepio o por uno de sus sacerdotes, que dieron consejos. Por la mañana, a menudo se dice que el paciente partió curado. Hay enMuchas inscripciones de Epidaurus registran curas, aunque no se mencionan fallas o muertes.

Dieta, baños y los ejercicios desempeñaron su papel en el tratamiento, y parece que estos templos fueron el prototipo de modernos centros de salud. Situado en un lugar tranquilo, con jardines y fuentes, cada uno tenía su teatro para entretenerse y su estadio para competencias atléticas. El culto de la incubación continuó hasta la era cristiana. En Grecia, algunas de las islas del Egeo, Cerdeña y Sicilia, las personas enfermas siguen siendo llevadas a pasar una noche en ciertas iglesias con la esperanza de una cura.

Sin embargo, fue el trabajo de los primeros filósofos , más que el de los sacerdotes de Asclepio, que impulsó a los griegos a negarse a ser guiados únicamente por la influencia sobrenatural y los movió a buscar por sí mismos las causas y razones de los extraños modos de la naturaleza. El filósofo del siglo VIPitágoras , cuyo principal descubrimiento fue la importancia de los números, también investigó la física del sonido, y sus puntos de vista influyeron en el pensamiento médico de su época. En el siglo V AC Empédocles estableció la opinión de que el universo está compuesto de cuatro elementos: fuego, aire, tierra y agua, y esta concepción condujo a la doctrina de los cuatro cuerpos.humores : sangre; flema; cólera, o bilis amarilla; y melancolía , o bilis negra. Se sostuvo que el mantenimiento de la salud depende de la armonía de los cuatro humores.