Desafortunadamente, a pesar de nuestras mejores defensas, las quemaduras solares son una enfermedad común del verano para los humanos. Pero, ¿los animales se queman por el sol? ¿Y qué hacen para protegerse?

Hice las preguntas a Tony Barthel, curador de Elephant House y Cheetah Conservation Station en Smithsonian’s National Zoo. Él supervisa el cuidado diario de estos y otros mamíferos grandes. “La mayoría de los animales que tienen la piel expuesta son susceptibles a las quemaduras solares”, dice el biólogo. Mientras que las aves están protegidas por plumas y reptiles por escamas (si los reptiles se sobrecalientan, morirán antes de que las quemaduras solares sean un factor), mamíferos como elefantes y rinocerontes, incluso ovejas recién cortadas, como se puede imaginar, son particularmente vulnerables. Ocasionalmente, un mamífero peludo también se quema por el sol. “Depende de cuán denso sea su pelaje”, dice Barthel. Menciona a los cerdos que tienen pelo grueso en la espalda como un ejemplo. “Si salen mucho al sol, arderán”, dice.

Se han dedicado pocas investigaciones al estudio de las quemaduras solares en animales que no sean humanos y ratones de laboratorio. Pero cuando los investigadores comenzaron a notar ampollas en las ballenas, un grupo de científicos de Inglaterra y México decidieron investigarlo. De 2007 a 2009, recolectaron fotografías de alta resolución y muestras de piel de ballenas azules, ballenas de aleta y cachalotes en el Golfo de California. En noviembre pasado, revelaron sus hallazgos en un estudio publicado en los Procedimientos de la Royal Society B. El noventa y cinco por ciento de las biopsias contenían “células de quemaduras solares” o células de la piel dañadas por la radiación ultravioleta. En las ballenas azules, en particular, los científicos tenían datos que abarcaban tres años y que mostraron que la tasa de incidencia de quemaduras solares empeora, posiblemente debido a que la capa de ozono o la capa de nubes se adelgazan. Un factor que contribuye a la ocurrencia de quemaduras solares, por supuesto, es la cantidad de tiempo que las ballenas pasan en la superficie. Al buscar comida, los cachalotes pasan de siete a diez minutos respirando en la superficie entre inmersiones, mientras que las ballenas azules y de aleta toman solo dos. Los cachalotes también socializan en la superficie durante horas a la vez. Sin embargo, el equipo de científicos descubrió que la pigmentación desempeña un papel aún mayor. Las ballenas azules más pálidas son más sensibles al sol que las más oscuras de los espermatozoides y las ballenas de aleta.

Los animales que viven en lugares que reciben mucho sol tienen defensas biológicas únicas. “Si una jirafa saca su lengua, las primeras ocho o nueve pulgadas son negras, y luego hay una línea y se vuelve rosa”, dice Barthel. “Algunas personas teorizan que las jirafas tienen lenguas negras porque se salen de la boca mucho y no quieren quemarse con la lengua”. Los hipopótamos también tienen una adaptación interesante. Excretan un líquido rosado que se acumula en gotitas en la cara o detrás de las orejas o el cuello. “En los viejos tiempos, los circos tenían letreros que decían: ‘Vengan a ver cómo los hipopótamos sudan sangre'”, dice Barthel. Pero cuando los investigadores de Japón analizaron la secreción de dos hipopótamos que viven en el Jardín Zoológico de Ueno en Tokio, descubrieron que está formado por pigmentos rojos y anaranjados que absorben la luz en el rango de UV. El pigmento rojo también previene el crecimiento bacteriano. En una edición de mayo de 2004 de Nature, los científicos concluyeron que la “sangre” o “sudor” es en realidad un protector solar natural y antibiótico.

Los hipopótamos excretan un líquido rosado que se forma con gotitas en la cara o detrás de las orejas o el cuello. Cuando se analizaron, los investigadores descubrieron que el líquido está compuesto por pigmentos rojos y anaranjados que absorben la luz en el rango de UV. (Mehgan Murphy)

Sin embargo, con mayor frecuencia, los animales se protegen a sí mismos a través de conductas aprendidas. “Los elefantes arrojarán arena sobre sus espaldas y cabeza. Lo hacen para evitar que se quemen con el sol y para evitar errores “, dice Barthel. También mojan a sus crías con arena. “Eso es probablemente parte del proceso de enseñanza”, agrega. “No solo están cuidando a sus crías, sino que les están mostrando que necesitan hacer eso”. Los elefantes adultos también crearán sombra para sus crías parándose sobre ellas mientras duermen. Los rinocerontes y los cerdos se revuelcan y se cubren con barro, lo que los protege del sol y ayuda a mantener la humedad en la piel.

Las quemaduras solares son una preocupación en el Zoológico Nacional, dice Barthel, pero no son un gran problema. No puede recordar un caso malo en el casi todo en años ha trabajado allí. “Care 101 es proporcionar los requisitos necesarios para que no suceda”, dice. El zoológico diseña sus instalaciones para proporcionar suficiente refugio, sombra o sustrato: barro, arena o agua, que los animales necesitan para protegerse. Sin embargo, si un animal se quema por el sol, Barthel dice que se ve como se podría esperar. “Veremos cómo se aclaran sus pieles cuando salen mucho más al sol”, dice. “Ves que su piel se enrojece, y luego puedes ver llagas o ampollas si ya es suficientemente malo”. Aunque admite que podría suceder, nunca ha visto un animal con piel de sol. Marie Galloway, una cuidadora de elefantes en el zoológico, solo puede recordar un caso. Durante un tiempo, hace unos 20 años, Shanthi, una elefante asiática de Sri Lanka que vive en el zoológico, tenía ampollas en la espalda porque, a diferencia de los otros elefantes, no se cubría de tierra ni buscaba sombra.