Los perros tienen una forma única de ver el mundo. Pero a pesar de lo que podría haber escuchado, la perspectiva canina no es en blanco y negro. Los perros, como los humanos que los aman, pueden ver los colores. Simplemente no pueden ver tantos colores como sus manejadores. Esto se debe a que los perros solo tienen dos tipos de células (o conos) de detección del color dentro de sus retinas.

La mayoría de las retinas humanas, por el contrario, contienen tres tipos de conos, lo que les permite ver más longitudes de onda a lo largo del espectro visible.

En sus experimentos con caninos, Jay Neitz, un científico de la visión en color de la Universidad de Washington, descubrió que la percepción del color por parte de los perros es similar a la de las personas daltónicas que son de color verde y rojo. Así como los perros solo tienen dos tipos de conos para detectar el color, también lo hacen aquellos con daltonismo rojo-verde, que pueden o bien estar completamente ausente de un tercer tipo de cono o que tienen un tipo de cono que es defectuoso de alguna manera.

Y al igual que las personas con daltonismo rojo-verde, los perros perciben los colores de forma diferente que los humanos con visión de color normal. Para los perros, lo que la mayoría de la gente ve como rojo parece ser de color marrón oscuro, mientras que el verde, el amarillo y el naranja se ven todos “amarillentos”. Algo que se ve azul verdoso para los humanos, por ejemplo, el océano o un charco de agua, se ve gris para un perro y los objetos morados solo se ven azules.

Las investigaciones de Neitz indican que los perros, al igual que las personas daltónicas, pueden usar ciertas señales para distinguir un color de otro.

 

“Muchas veces hay buenas pistas para ayudarlos a resolverlo, por ejemplo, los objetos rojos tienden a ser más oscuros que los verdes”, dijo Neitz. “Entonces, si se trata de una manzana oscura, una persona daltónica verdiazul sabría que probablemente sea roja, y si es una manzana más liviana, podría ser una Granny Smith”.

Pero solo porque su visión del color es probablemente superior a la de su mascota, eso no significa que su vista general sea mejor que la de un perro. Los investigadores han descubierto que los perros evolucionaron para ver claramente incluso en ausencia de luz. [Ver también: gatos y perros pueden ver en ultravioleta]

Al igual que la retina humana, la retina canina contiene otros tipos de fotorreceptores además de conos, llamados bastones. Estos receptores de luz no perciben el color, pero son sensibles a los cambios de luz y oscuridad, así como a la forma y el movimiento. Y la relación de barras a conos en la retina es mucho más alta en perros que en humanos. Esta alta concentración de barras permite que los perros vean mejor que los humanos con poca luz y los hace mejores para detectar el movimiento.

 

Detrás de su retina, un perro también tiene una membrana reflectante, conocida como tapetum, que refleja la luz no capturada por las varillas y los conos de nuevo en la retina. Esto les da a los perros una mejor oportunidad de atrapar cualquier luz tenue que ingrese al ojo, facilitando la caza nocturna y otras actividades nocturnas.

El científico inglés John Dalton (1766-1844) realizó algunos de los primeros estudios sobre la ceguera de color congénita a fines del siglo XVIII. Dalton se dio cuenta del fenómeno porque tanto él como su hermano no podían reconocer algunos colores, confundiendo escarlata con verde y rosa con azul.

En los humanos, este defecto en la percepción rojo-verde es común. Es causada por anomalías en las moléculas de detección de color, conocidas como conos, en la retina. La retina es un revestimiento en la parte posterior del ojo que convierte la luz en impulsos eléctricos. Estas señales se transmiten, a través del nervio óptico, al cerebro, donde se forma una imagen.

Las personas que carecen de algunas de estas moléculas de detección de color (también conocidas como fotorreceptores) no reconocerán ciertas longitudes de onda de luz. Tales personas se llaman daltónicos, pero en realidad pueden distinguir algunos matices. Los daltónicos de color rojo-verde aún pueden distinguir el amarillo y el azul, pero los elementos en rojo aparecerán grises o marrones para ellos.

Mitos sobre la ceguera del color en los perros

La noción de que los perros solo ven en blanco y negro ha sido atribuida a Will Judy, un fanático de los perros de toda la vida, escritor y fundador de la Semana Nacional del Perro. Afirmó ser el primero en declarar que los perros tenían poca visión, podían ver tonos y tonos únicos y solo contornos y formas generales.

“Es probable que todo el mundo externo se les aparezca como una variedad de reflejos de negro y gris”, escribió Rudy en su manual de 1937, Training the Dog.

En la década de 1960, otros investigadores formularon la hipótesis de que los únicos mamíferos que pueden distinguir el color son los primates. Hubo poca investigación para respaldar esta afirmación, especialmente en perros; sin embargo, pronto se hizo de conocimiento común que nuestros amigos caninos son daltónicos.

¿Son los perros color ciego o el espectro desafiado?

En las últimas décadas, los exámenes de la estructura del ojo canino han revelado algunas diferencias en el diseño básico entre humanos y perros. Las diferencias fueron impulsadas por la función y la evolución.

Los perros desarrollaron sus sentidos como cazadores nocturnos, rastreando y atrapando criaturas en la noche. Sus ojos están adaptados para ver bien en la oscuridad y para captar movimiento.