El siglo XX produjo una plétora de descubrimientos y avances que, de alguna manera, el rostro de la medicina cambió sin reconocimiento. En 1901 en elReino Unido , por ejemplo, la esperanza de vida al nacer, un indicador primario del efecto de la asistencia sanitaria enla mortalidad (pero también reflejando el estado de la educación sanitaria, la vivienda y la nutrición) fue de 48 años para los hombres y de 51,6 años para las mujeres. Después de aumentos constantes, en la década de 1980 la esperanza de vida había llegado a 71,4 años para los hombres y 77,2 años para las mujeres. Otros países industrializados mostraron aumentos dramáticos similares. En el siglo XXI, el panorama se había alterado tanto que, con la excepción de enfermedades a menudo fatales como ciertos tipos de cáncer , la atención se centró en la morbilidad más que en la mortalidad, y se cambió el énfasis de mantener a las personas con vida para mantenerlas en forma.

El rápido progreso de la medicina en esta era se vio reforzado por las enormes mejoras en la comunicación entre los científicos de todo el mundo. A través de publicaciones, conferencias y, más tarde, computadoras y medios electrónicos, intercambiaron ideas libremente e informaron sobre sus esfuerzos. Ya no era común que una persona trabajara aisladamente. Aunque la especialización aumentó, el trabajo en equipo se convirtió en la norma. En consecuencia, se ha vuelto más difícil atribuir logros médicos a individuos particulares.

En la primera mitad del siglo XX, se siguió haciendo hincapié en la lucha contra las infecciones y se lograron hitos notables en endocrinología , nutrición y otras áreas. En los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial , los conocimientos derivados de la biología celular alteraron los conceptos básicos del proceso de la enfermedad. Nuevos descubrimientos en bioquímica y fisiología abrieron el camino para pruebas diagnósticas más precisas y terapias más efectivas, y avances espectaculares en la ingeniería biomédica permitieron al médico y al cirujano sondear las estructuras y funciones del cuerpo mediante técnicas de imagen no invasivas como el ultrasonido (sonar) , tomografía axial computarizada (TAC) y resonancia magnética nuclear(RMN) Con cada nuevo desarrollo científico, las prácticas médicas de unos pocos años antes se volvieron obsoletas.