Las características más interesantes de la medicina japonesa son la medida en que fue derivada y la rapidez con la que, después de un comienzo lento, se occidentalizó y fue científica. En los primeros tiempos, la enfermedad se consideraba enviada por los dioses o producida por la influencia de espíritus malignos. El tratamiento y la prevención se basaron principalmente en prácticas religiosas, como oraciones, conjuros y exorcismos; en una fecha posterior también se emplearon drogas y derramamiento de sangre.

A partir de 608 CE , cuando los jóvenes médicos japoneses fueron enviados a China para un largo período de estudio, la influencia china en la medicina japonesa fue primordial. En 982,Tamba Yasuyori completó el volumen de 30 Ishinho , el trabajo médico japonés más antiguo que aún existe . Este trabajo discute las enfermedades y su tratamiento , clasificadas principalmente según los órganos o partes afectados. Se basa completamente en obras médicas chinas antiguas, con el concepto de yin y yang subyacente a la teoría de la causalidad de la enfermedad.

En 1570, un trabajo médico de 15 volúmenes fue publicado por Menase Dōsan, quien también escribió al menos otras cinco obras. En el más significativo de estos, elKeitekishū (1574, un manual de la práctica de la medicina), enfermedades, o algunas veces meramente síntomas, se clasifican y describen en 51 grupos; el trabajo es inusual en que incluye una sección sobre las enfermedades de la vejez . Otro distinguido médico y maestro del período,Nagata Tokuhun, cuyos libros importantes fueron I-no-ben (1585) y Baika mujinzo (1611), sostuvo que el principal objetivo del arte médico era apoyar la fuerza natural y, en consecuencia, que era inútil persistir con métodos estereotipados de tratamiento a menos que el médico tenga la cooperación del paciente.

La medicina europea fue introducida en Japón en el siglo XVI por los misioneros jesuitas y nuevamente en el siglo XVII por los médicos holandeses. Las traducciones de libros europeos sobre anatomía y medicina interna se realizaron en el siglo XVIII, y en 1836 apareció un influyente trabajo japonés sobre fisiología. En 1857, un grupo de médicos japoneses entrenados en Holanda fundaron una escuela de medicina en Edo (más tarde Tokio) que se considera el comienzo de la facultad médica del Imperial.Universidad de Tokio .

Durante el último tercio del siglo XVIII, se convirtió en la política del gobierno occidentalizar la medicina japonesa, y se lograron grandes avances en la fundación de las facultades de medicina y el fomento de la investigación. Los japoneses siguieron avances médicos importantes, entre ellos el descubrimiento del bacilo de la peste en 1894, el descubrimiento de un bacilo de la disentería en 1897, el aislamiento de la adrenalina ( epinefrina ) en forma cristalina en 1901, y la primera producción experimental de un alquitrán. cáncer inducido en 1918.

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