Se rumoreaba que Tilda podía silbar como un humano, y Lameira, de la Universidad de Ámsterdam en los Países Bajos, quería capturarlo en cámara. Pero a medida que la cámara seguía rodando, Tilda hizo mucho más que solo silbar. Ella aplaudió, chasqueó los labios y dejó escapar una serie de sonidos confusos similares a los de un humano profundo: casi como alguien que había inhalado hexafluoruro de azufre, un gas que hace que tu voz sea más profunda.

Lameira estaba desconcertada. “Estos no solo fueron muy diferentes de lo que hemos escuchado de los orangutanes salvajes hasta ahora, sino que también pudimos ver algunas similitudes con el habla humana”, dice.

Tilda no fue el primer animal que parecía ser capaz de imitar el habla humana. Un puñado de otras especies también hacen ruidos que parecen hablar, incluidos elefantes y ballenas beluga, por no hablar de los loros.

Estos animales parecen capaces de salvar la barrera del idioma que nos separa. Y sus intentos de hablar como nosotros los hacen completamente irresistibles. Pero, ¿pueden realmente “hablar” como nosotros? No es solo una cuestión de poder hacer los sonidos. Para realmente contar como hablando, los animales tendrían que entender lo que significan.

Tilda nació alrededor de 1965, fue capturada en la isla de Borneo y criada en cautiverio. Ella es una de las primeras de nuestras primos más cercanas que se sabe imitaron con éxito los sonidos humanos.

El equipo de Lameira descubrió que sus llamadas eran sorprendentemente similares al habla humana. Su ritmo rápido coincide exactamente con el de los humanos hablando. Además, parecía estar uniendo vocales y sonidos parecidos a consonantes. Eso es un precursor de cómo construimos sílabas, palabras y oraciones, dice Lameira.

Sin embargo, sus llamadas están lejos de ser una imitación perfecta de nuestro discurso. Pero ella no es la única mímica que hay. Famoso, los loros son buenos en, bueno, loros.

El campeón indiscutible de la mímica del habla fue un loro gris africano llamado Alex. Fue entrenado por la científica cognitiva Irene Pepperberg de la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts. Alex podría aprender e imitar rápidamente nuevas palabras en inglés. Incluso pudo decir “Te amo” y le deseó buenas noches a Pepperberg después de un duro día de entrenamiento.

Cuando Alex falleció en 2007 a la edad de 31 años, los fanáticos de todo el mundo lloraron la muerte.
Otros imitadores usan mecanismos completamente diferentes.

Entonces, ¿qué hace que los loros como Alex sean tan impresionistas hábiles?
Parte de la respuesta se encuentra en su tracto vocal, dice Pepperberg. “La compleja musculatura de sus vías vocales y su lengua gruesa pero flexible pueden ayudarlos a producir sonidos del habla humanos más fácilmente”, dice.
Sin embargo, otros imitadores usan mecanismos completamente diferentes para hacer los sonidos. Tome Noc, una ballena beluga en el Acuario de Vancouver en Canadá, cuyas habilidades para hablar se describieron en 2012. Capturado joven por cazadores inuit y criado en cautiverio hasta su muerte en 1999, Noc inflaría demasiado sus cavidades nasales para producir sonidos similares a los humanos.

Un elefante también puede imitar el habla humana, utilizando otro método más. Descrito en 2012, Koshik produce varias palabras coreanas al colocar la punta de su tronco en su boca para modular su tracto vocal.
Al hacerlo, él coincide exactamente con los patrones de tono y timbre de las voces de sus entrenadores, dice Angela Stöger-Horwath de la Universidad de Viena en Austria. Esto es notable, dice, teniendo en cuenta que los tractos vocales de los elefantes son anatómicamente diferentes a los nuestros: son más largos y tienen un tronco en lugar de labios.
A pesar de sus diferentes estilos de imitaciones, estos animales tienen algo en común. Todos son “aprendices vocales”. Es decir, escuchan sonidos, aprenden a imitarlos y luego los producen.

Muchos animales solo producen las llamadas con las que nacen
Los humanos, los mejores aprendices vocales, pueden aprender y producir innumerables sonidos diferentes. Las ballenas beluga y los delfines también aprenden naturalmente cientos de nuevas vocalizaciones a lo largo de sus vidas. Algunos loros y pájaros cantores también son aprendices prolíficos, a veces incluso recogen sonidos de otras especies y objetos a su alrededor. Famoso, los liricidas han aprendido a imitar los sonidos de las máquinas humanas como los obturadores de la cámara y las motosierras.
Otros aprendices vocales son mucho menos hábiles. Mientras que los loros grises pueden aprender y producir miles de llamadas, los pinzones cebras aprenden solo algunas canciones como novatos, a los que se adhieren durante toda su vida. Además, muchos estudiantes vocales solo pueden imitar sonidos de su propia especie.
La mayoría de los animales no son aprendices vocales. Solo producen las llamadas con las que nacen: por ejemplo, las vacas moo, los perros ladran y las palomas arrullan. Estos animales no pueden imitar nuevos sonidos.
Entonces, ¿qué tiene el cerebro de algunos animales que les permite imitar el habla?
La región clave está en el cerebro anterior, dice Erich Jarvis de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte. Existen circuitos cerebrales particulares que controlan los músculos para las vocalizaciones, y solo algunos animales los tienen.
En un artículo de 2004, Jarvis describió una región del prosencéfalo que establece conexiones directas con los músculos de la voz tanto en humanos como en loros.