A veces se afirma que la iglesia cristiana primitiva tuvo un efecto adverso sobre el progreso médico. La enfermedad era considerada como un castigo por el pecado, y tal castigo solo exigía oración y arrepentimiento. Además, el cuerpo humano se consideraba sagrado y la disección estaba prohibida. Pero el cuidado infinito y la lactancia otorgada a los enfermos bajo los auspicios cristianos deben superar cualquier intolerancia mostrada hacia la medicina en los primeros días.

Tal vez el servicio más grande prestado a la medicina por la iglesia fue la preservación y transcripción de los manuscritos médicos griegos clásicos. Estos fueron traducidos al latín en muchos monasterios medievales , y elLos cristianos nestorianos (una iglesia oriental) establecieron una escuela de traductores para traducir los textos griegos al árabe. Esta famosa escuela, y también un gran hospital, se encuentra en Jundi Shāhpūr, en el suroeste de Persia, donde el médico jefeJurjīs ibn Bukhtīshū’, el primero de una dinastía de traductores y médicos que duró seis generaciones. Un traductor posterior de gran renombre fueḤunayn ibn Isḥāq , o Johannitus (nacido en 809), cuyas traducciones se dice que valen su peso en oro.

Alrededor de este tiempo, apareció una serie de santos cuyos nombres se asociaron con curas milagrosas. Entre los primeros de ellos había hermanos gemelos, Cosmas y Damián , que sufrieron el martirio ( c. 303) y se convirtieron en los santos patronos de la medicina. Otros santos fueron invocados como sanadores poderosos de ciertas enfermedades, como San Vito por la corea (o la danza de San Vito) y San Antonio por la erisipela (o el fuego de San Antonio). El culto a estos santos se extendió en la época medieval, y un culto posterior, el de San Roque para la peste, se generalizó durante los años plagados de plagas del siglo XIV.