Poco sabía que una de mis piazzas favoritas en Rumania estaba escondiendo un secreto debajo de su moderna fachada europea.

Había oído rumores de que Piata Libertati (Plaza de la Libertad) en la ciudad de Timisoara era el sitio de un magnífico baño turco durante la época otomana (1552-1716). Pero nunca había visto ninguna otra señal de ese mundo aparte de una pequeña placa con escritura árabe en la pared de un edificio cercano. Luego, en septiembre de 2014, regresé a la ciudad en la frontera occidental de Rumanía y descubrí algo emocionante: los arqueólogos habían desenterrado la casa de baños de 400 años conocida como Grand Hammam.

Las excavaciones todavía estaban en curso, pero no podía esperar para explorar los tesoros que habían sido descubiertos. Empecé a preguntar y descubrí que los arqueólogos habían encontrado algo más que la casa de baños turca. Las cuadrillas estaban cavando en varias áreas del centro histórico, y el pasado oriental de la ciudad estaba literalmente emergiendo del suelo. Estaba muy vertiginoso. Es emocionante presenciar una ciudad que has llegado a conocer íntimamente que revela una fachada completamente nueva y un nuevo conjunto de lugares para explorar. Parecía un viaje en el tiempo.

Timisoara fue conquistada por el Imperio Otomano en julio de 1552. Bajo el mando de Kara Ahmed Pasha, de origen albanés, un ejército de aproximadamente 16,000 hombres tomó la ciudad y pronto la transformó en la capital de la región de Banat. Durante más de 160 años, Timisoara fue controlado directamente por el sultán. La ciudad estuvo a la vanguardia de la lucha otomana y austrohúngara por un territorio que moldearía la región en los siglos venideros.

De pie en la zona de excavación del Gran Hammam, pude ver las ruinas de antiguas zonas de cámara y pasajes de circulación de aire que se estaban restaurando lentamente. Pensé en las docenas de veces que había visitado Piata Libertati completamente ajeno a lo que había debajo. La plaza se encuentra en el centro, entre Piata Unirii (Union Square), un popular punto de encuentro con bares y cafeterías, y Piata Operei (Plaza de la Ópera), que alberga algunas de las actividades comunitarias y culturales más importantes de la ciudad. Las dos plazas bulliciosas hacen que Piata Libertati se sienta como un oasis de relativa calma, sus árboles ofrecen sombra a cualquiera que se preocupe por sentarse y observar cómo la vida pasa.

En el siglo XVII, la plaza también debe haber sido un lugar ideal para observar a la gente. Los baños turcos en diversas partes del mundo continúan siendo más que lugares para bañarse y relajarse. Desempeñan un papel en la vida cívica al reunir a las personas en un entorno tan íntimo, así como un papel religioso en la purificación del alma. Las excavaciones en Piata Libertati revelaron que el Gran Hammam contenía 15 habitaciones dispuestas alrededor de una gran sala central. El piso de los baños estaba suspendido sobre pilastras de ladrillo – columnas cuadradas – para permitir la circulación de aire caliente, que se producía en una cámara de horno. Cada habitación estaba equipada con conductos de aire y chimeneas de humo. Afuera, el área estaba rodeada por jardines y patios interiores de edificios cercanos, creando una atmósfera privada y relajante, ideal para la conversación.

Parada en la plaza en una fría mañana de primavera durante una visita anterior, deseé que el hammam aún estuviera allí para poder calentarme en su interior humeante. Quería explorar las ruinas que están cambiando aún más la faz de la ciudad, así que di un paseo hasta la Piata Sf Gheorghe (Plaza de San Jorge), a menos de 100 metros al oeste. La plaza es una pequeña plaza escondida entre edificios de estilo vienés. Durante visitas anteriores a Timisoara, a menudo pasaba por allí para tomar un bocadillo en una de las tiendas de covrigi (pretzel) de la ciudad, haciendo una pausa en el camino para hojear los libros en inglés a la venta en estanterías improvisadas.

Pero importantes descubrimientos se han realizado recientemente en Piata Sf Gheorghe, también, llevando al arqueólogo rumano Florin Drasovean a proclamar el lugar “el mundo de los dioses, el mundo de los vivos y el mundo muerto”.

En la primera mitad del siglo XVIII, el capitán François Perette, del ejército imperial austriaco, elaboró ​​un mapa de Timisoara en el que marcó varios hitos clave del período otomano. Una de las más importantes fue la Gran Mezquita de Timisoara. Evliya Celebi (1611-1682), una famosa escritora de viajes del período otomano, describió la mezquita en su diario como un “gran santuario para la oración”. Después de la conquista de Austria en 1716, la mezquita se transformó en una iglesia cristiana y más tarde demolida. Una nueva iglesia construida en el sitio borró casi todas las señales de la mezquita – hasta 2014 las excavaciones. Después de siglos en ausencia, la fundación de la mezquita y los artefactos de la época finalmente están emergiendo, permitiendo a Drasovean redescubrir “el mundo de los dioses”.

Y eso no es todo. Además de la mezquita, los arqueólogos que excavaron en Piata Sf Gheorghe han descubierto los restos de casas de madera y acueductos. Los acueductos fueron uno de los primeros sistemas urbanos de gestión del agua que se construirá en Rumania. Si bien los turcos no los construyeron originalmente, sí los organizaron para suministrar agua a los edificios públicos. Las casas de madera se remontan a la época medieval antes de que llegaran los turcos y se mantuvieron hasta que los austriacos comenzaron a modernizar la ciudad en el siglo XVIII. Los arqueólogos también han excavado 160 tumbas alrededor de la mezquita, la mayoría con plebeyos envueltos en una sola pieza de tela de acuerdo con la tradición islámica.

Para mantener la paz y el control político durante el período otomano, los turcos aceptaron a personas de todas las religiones y etnias y no interfirieron en la vida de los locales. Si bien esto mantuvo a Timisoara a salvo desde adentro, la ciudad todavía enfrentaba amenazas desde el exterior. Entonces los turcos reforzaron las defensas de la ciudad. Aprovechando los ríos cercanos de Bega y Timis, los turcos crearon fosos alrededor de la ciudad, así como una fortaleza. Elevándose sobre el agua había paredes de hasta 3 metros de espesor, custodiadas por soldados otomanos. Las defensas de Timisoara fueron tan efectivas que cuando el ejército de Eugenio de Saboya conquistó la ciudad en 1716, fue porque los turcos se rindieron tras un largo asedio y un clima inusualmente malo.

Los arqueólogos creen que sus descubrimientos recientes son solo el comienzo. La historia de Timisoara se remonta a la antigüedad y aún no se han descubierto muchos secretos, lo que nos da a todos aún otra buena razón para visitar las atractivas plazas de Timisoara.

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