En una noche de junio de 1963, Myrlie Evers estaba esperando que su marido, Medgar, regresara de una manifestación por los derechos civiles cuando oyó un ruido en el garaje.

Cuando el líder de los derechos civiles y padre de tres se acercó a su casa, el supremacista blanco Byron De La Beckwith salió de un matorral de vides de madreselva y disparó un rifle de caza a su espalda. Medgar Evers se tambaleó hacia la puerta, donde su familia lo encontró desangrándose.

Sentí las balas, sentí las lágrimas, escuché los gritos, pero también sentí la esperanza

Esos momentos se inundaron cuando su viuda recorrió el nuevo Museo de Derechos Civiles de Mississippi hace unas semanas.

“Lloré”, dijo el día que se inauguró en diciembre de 2017. “Sentí las balas, sentí las lágrimas, escuché los gritos. Pero también sentí la esperanza “.

El complejo de museos de $ 90 millones, ubicado en la ciudad de Jackson, presenta una mirada completa e inquebrantable al estado de los Estados Unidos de los momentos más oscuros de Mississippi. Narra la historia del movimiento por los derechos civiles que comenzó con la introducción de la esclavitud en América del Norte a la convulsión de los años 50 y 60 que finalmente anuló la segregación. Utiliza los teatros multimedia que muestran imágenes de archivo de juicios, protestas y funerales, y artefactos como batas con capucha Ku Klux Klan, una cruz quemada y el fusil Enfield que le quitó la vida a Evers. Y de inmediato hace que la adormilada capital de Mississippi sea una parada importante para cualquier persona interesada en la lucha de Estados Unidos por la igualdad racial.

“Hemos esperado mucho tiempo”, dijo Reuben Anderson, el primer juez afroestadounidense de la Corte Suprema de Misisipi, y explicó que ha sido un esfuerzo de 40 años obtener apoyo político y financiamiento para abrir el único estado controlado por el país. museo de los derechos civiles.

De hecho, la institución llena un vacío. Otros estados como Georgia, Alabama y Tennessee han preservado y conmemorado durante décadas su historia de los derechos civiles en museos, monumentos y sitios históricos como Memphis ‘ Lorraine Motel , el sitio del asesinato de Martin Luther King Jr. Pero hasta ahora Mississippi, un campo de batalla clave en la lucha contra la segregación, había ignorado en gran parte su problemático pasado.

Sin embargo, el momento parece apropiado. La institución abrió solo unos meses antes del 50 aniversario de la muerte de King, y también coincide con la noticia de que más de una docena de estados se están uniendo para promover un camino de derechos civiles que vincula a muchos sitios en todo el país.

Para muchos, las presentaciones contundentes del museo serán impactantes.

La galería introductoria explica cómo los esclavos africanos fueron traídos al territorio por los colonialistas en el siglo XVII y exploran la violencia que enfrentaron. Mientras los visitantes caminan a través de las galerías, las grabaciones salen de la oscuridad con burlas raciales: “Chico, baja de la acera” y “Gal, sabes que dices gracias a mí”.

“Queremos que la gente comprenda el trauma emocional que la gente sufrió a diario”, dijo la directora del museo, Pamela Junior.

Pero otros traumas fueron mucho peores. Seis pilares enumeran linchamientos que datan de hace cientos de años: los nombres resucitados del pasado y finalmente reconocidos.

Una alcoba, protegida de los visitantes más jóvenes, muestra fotos históricas de hombres colgando de los árboles, junto con sus nombres, lugares y fechas de la muerte. Las imágenes se proyectan en un ángulo, por lo que los espectadores inconscientemente deben inclinar sus cuellos, como los de las víctimas.

Junior dice que el museo sintió que tenía que abordar directamente la violencia asociada con la lucha por los derechos civiles. “Estás viendo cómo están colgando las personas, solo pensando en lo que vieron mientras morían”.

Nosotros decimos la verdad

Si bien no hay un número definitivo de víctimas, un estudio reciente de la Iniciativa de Igualdad de Justicia con sede en Alabama encontró 654 linchamientos de motivación racial en Misisipi entre 1877 y 1950. Más murieron en las siguientes décadas de protesta.

“Realmente no había otra opción en el asunto. Decimos la verdad “, dijo Junior.

Cassandra Hawkins, una residente de Jackson que se ofreció como voluntaria durante el ajetreado fin de semana de apertura del museo, dijo que muchas personas le dijeron que apreciaban la franqueza. “La verdadera historia está allí. No lo cubren con azúcar “.

A lo largo de las galerías, pequeños teatros inmersivos cubren momentos clave de la moderna era de los derechos civiles, que se afianzó cuando los soldados afroamericanos destacados en el extranjero durante la Segunda Guerra Mundial volvieron para encontrar discriminación y segregación en sus países de origen.

La nativa de Mississippi Oprah Winfrey narra una presentación sobre la muerte en 1955 de Emmett Till , un niño de 14 años de Chicago que visitaba a su familia en Mississippi. Acusado de coquetear con un empleado de una tienda blanca, el esposo del vendedor y su hermanastro sacaron al adolescente de la cama unas noches después, le dispararon en la cabeza, le ataron el cuerpo con alambre de púas a un ventilador de algodón de 75 libras y lo arrojaron el río Tallahatchie. Los dos hombres fueron luego absueltos por un jurado compuesto exclusivamente por blancos.

La madre de Till celebró un funeral de ataúd abierto para que se pudieran ver sus heridas, y se publicó una foto de la cara destrozada del niño en la revista Jet. El asesinato conmocionó a la nación y galvanizó el movimiento de derechos civiles . El museo muestra la revista original, así como las puertas de la tienda de comestibles Bryant.

Otra sección aborda los Freedom Rides de 1961 , la sangrienta cruzada para protestar contra las instalaciones segregadas de transporte en los estados del sur de los EE. UU. Cientos de los llamados jinetes que llegan a Jackson en autobús, tren y avión fueron metódicamente arrestados y enviados a la infame prisión Parchman Farm, ubicada en una antigua plantación. Sus fotografías ahora cubren las paredes de los museos, y una galería interactiva revela las historias de muchos, incluido el congresista de Georgia John Lewis, que entonces era un estudiante universitario de 21 años.

Una emotiva presentación en video explora los asesinatos de la campaña Freedom Summer de 1964 para registrar a los votantes afroamericanos. El residente del estado negro James Chaney y los estudiantes blancos voluntarios Michael Schwerner y Andrew Goodman desaparecieron en una tarde de junio. Sus cuerpos fueron encontrados más tarde por el FBI, enterrados en una presa de tierra cerca de Filadelfia, Mississippi, y las imágenes del elogio de Chaney por parte de un compañero activista todavía resuenan a lo largo de las décadas como un grito de justicia.

Oyes los sonidos de terror, pero escuchas los sonidos de unirnos

Pero el museo excava mucho más profundo que estas exhibiciones principales. Casi todas las ciudades y pueblos de Mississippi tuvieron su propia protesta racial, y muchos tienen su primera exposición generalizada en estas galerías.

Una pantalla muestra los “baches” en 1959, 1960 y 1963 para desegregar las playas de la costa del golfo de Biloxi. Otro recuerda el “read-in” en la biblioteca pública de Jackson, dirigida exclusivamente por blancos, dirigida por Tougaloo Nine, un grupo de estudiantes de la universidad históricamente negra de la ciudad.

Una pantalla táctil explora la Comisión de Soberanía de Mississippi, una especie de CIA doméstica, que espió a los ciudadanos que se cree apoyan la desegregación. Otras exhibiciones muestran el ascenso del Ku Klux Klan y sus aterradores viajes nocturnos a través de las comunidades negras.

Myrlie Evers-Williams, quien se volvió a casar después del asesinato de su esposo y luego entregó la invocación en la segunda toma de posesión del presidente Barack Obama, dice que el simbolismo es claro. “Escuchas los sonidos de terror, pero escuchas los sonidos de estar juntos”.