Tal vez el avance médico general del siglo 19, sin duda el más espectacular, fue la demostración concluyente de que ciertas enfermedades, así como la infección de heridas quirúrgicas, fueron causadas directamente por diminutos organismos vivos. Este descubrimiento cambió toda la cara de la patología y efectuó una revolución completa en la práctica de la cirugía .

La idea de que la enfermedad fue causada por la entrada en el cuerpo de partículas imperceptibles es de fecha antigua. Fue expresado por enciclopedista romanoMarcus Terentius Varro ya en 100 a. C. , por Girolamo Fracastoro en 1546, por Atanasio Kircher y Pierre Borel aproximadamente un siglo después, y porFrancesco Redi , quien en 1684 escribió su Osservazioni intorno agli animali viventi che si trovano negli animali viventi (“Observaciones sobre animales vivos que se encontrarán dentro de otros animales vivos”), en el que trató de refutar la idea de generación espontánea . Todo debe tener un padre, escribió; solo la vida produce vida Un pionero del siglo XIX en este campo, considerado por algunos como el fundador de la teoría parasitaria de la infección, eraAgostino Bassi, de Italia, quien demostró que una enfermedad de los gusanos de seda era causada por un hongo que podría ser destruido por agentes químicos.

El principal crédito para establecer la ciencia dela bacteriología debe ser otorgada al químico francésLouis Pasteur . Fue Pasteur quien, mediante una brillante serie de experimentos, probó que la fermentación del vino y el agrio de la leche son causados ​​por microorganismos vivos. Su trabajo condujo a la pasteurización de la leche y resolvió problemas de la agricultura y la industria, así como los de las enfermedades animales y humanas. Empleó con éxito inoculaciones para prevenir el ántrax en las ovejas y el ganado, el cólera del pollo en las aves de corral y finalmente la rabia en humanos y perros. Esto último resultó en el establecimiento generalizado de institutos Pasteur.

De Pasteur, Joseph Lister derivó los conceptos que le permitieron introducir elprincipio antiséptico en cirugía. En 1865, Lister, profesor de cirugía en la Universidad de Glasgow, comenzó a colocar una barrera antiséptica de ácido carbólico entre la herida y la atmósfera que contiene gérmenes.Las infecciones y las muertes disminuyeron drásticamente, y su trabajo pionero dio lugar a técnicas más refinadas de esterilización del entorno quirúrgico .

Los avances en obstetricia ya habían sido realizados por personas como Alexander Gordon en Aberdeen, Escocia,Oliver Wendell Holmes en Boston, yIgnaz Semmelweis en Viena y Pest ( Budapest ), que abogaban por la desinfección de las manos y la ropa de parteras y estudiantes de medicina que asistían a encierros. Estas medidas produjeron una marcada reducción en los casos de fiebre puerperal , laazote bacteriano de las mujeres después del parto.

Otro pionero en bacteriología fue médico alemánRobert Koch , quien mostró cómo las bacterias pueden cultivarse , aislarse y examinarse en el laboratorio. Un meticuloso investigador, Koch descubrió los organismos de la tuberculosis en 1882 y del cólera en 1883. Hacia el final del siglo se habían identificado muchos otros microorganismos productores de enfermedades.